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La pollution plastique : un facteur important pour les investisseurs

Alors que la Malaisie a prévu de renvoyer vers les pays développés plus de 60 contenaires de déchets plastiques, Hamish Chamberlayne, Responsable des investissements ISR de Janus Henderson, explique en quoi l'utilisation responsable des plastiques est un facteur important pour évaluer la durabilité d'une entreprise.

Aujourd’hui, environ 400 millions de tonnes de plastique sont produites chaque année, et la production affiche un taux de croissance annuel global de près de 8% depuis 1950. Près de 80% de ces déchets demeurent dans des sites d’enfouissement ou sous forme de pollution dans l’environnement, dont environ 9 % et 12% ont respectivement été recyclés et incinérés.

Représentant environ 40% de toutes les matières plastiques non-fibreuses, les emballages en plastique sont l’une des principales sources de pollution. Sachant que moins de la moitié du million de bouteilles en plastique vendues chaque minute dans le monde est recyclée et que les polymères polluants les plus répandus mettent plus de 500 ans à se décomposer, la pollution plastique n’a clairement rien d’un enjeu à court terme pour nos sociétés, et par conséquent pour les entreprises.


Apporter des réponses réglementaires

En janvier 2018, les autorités chinoises ont décidé d’interdire les importations de déchets papier ou plastique. Puisque près de 50% des déchets papier et plastique étaient acheminés en Chine, cette nouvelle loi a eu des répercussions majeures pour les États, les entreprises et les consommateurs. Cette situation a eu pour effet d’enflammer le débat sur la pollution plastique et de contraindre les autres pays à gérer eux-mêmes cette problématique. Certains pays de l'UE, comme le Royaume-Uni et l’Écosse, ont créé un précédent législatif en janvier 2018 en interdisant les microbilles et les cotons-tiges en plastique, alors que les autorités françaises ont décidé d'interdire les couverts en plastique à partir de 2020.

Le Parlement européen n’a pas été en reste et a voté en faveur d'une interdiction de 10 types de plastiques à usage unique, soit près de 70% des détritus marins retrouvés sur les plages européennes. En outre, la nouvelle législation européenne fait plus que simplement interdire les produits plastiques. Elle tient désormais les entreprises pour responsable de leur impact sur l’environnement, consacrant ainsi le principe du « pollueur-payeur » qui sous-tend la politique environnementale européenne. Cette législation prévoit également de nouveaux objectifs de réduction des plastiques ainsi que des taxes et des droits de douane supplémentaires visant à responsabiliser les entreprises.

Par conséquent, les producteurs de plastique pourraient être contraints de prendre en charge 80 à 100% des fonds nécessaires au nettoyage et à la prévention des déchets induits par leurs produits. La mise en place d’un prix de 5 pences sur les sacs plastiques au Royaume-Uni, qui a entraîné une baisse rapide de 85% de leur consommation, témoigne de l’ampleur de l’impact de la réglementation. Cette multiplication des textes de loi ne se limite pas à la Chine et à l’UE puisque plus de 15 pays africains ont eux aussi interdit purement et simplement l’utilisation des sacs plastiques.


Identifier les risques pour les sociétés 

Les risques d'investissement découlant de l’évolution des réglementations et des préférences des consommateurs ne correspondent pas toujours aux principales sources de dommages environnementaux causés par la pollution plastique. Les dernières réglementations cherchent par exemple à restreindre l’utilisation du plastique jugé inutile, comme les pailles et les touillettes à café, alors que les principales sources de pollution, comme les microfibres plastiques dans l’habillement, ne sont toujours pas réglementées. L’impact global du plastique en matière de durabilité est la conséquence de nombreux facteurs interconnectés, mais souvent peu clairs.

Par exemple, les emballages alimentaires sont régulièrement visés par les groupes de défense des consommateurs et les régulateurs alors qu’il est prouvé qu’ils améliorent la sécurité alimentaire, augmentent la durée de conservation des aliments et réduisent les déchets alimentaires. De même, le plastique est très présent dans la fourniture de médicaments, d’eau potable et de produits stérilisés, mais également dans de nombreuses solutions visant à optimiser la consommation des ressources dans les secteurs du transport et de la logistique. Une utilisation responsable aura très probablement un impact bien plus positif que le fait d’éviter de produire la moindre forme de plastique.

L’enjeu est donc de trouver un juste milieu entre les avantages de l’utilisation des matériaux et les coûts liés à la conception de nouveaux produits. Pour encourager cette utilisation responsable, il convient souvent d’analyser l’ensemble des chaînes d’approvisionnement en tenant compte de facteurs tels que l’utilisation efficace des ressources, la durée de vie des produits et le recours à des initiatives inspirées de l’économie circulaire. L’importance accordée par les régulateurs et le grand public au plastique à usage unique et aux emballages est certes justifiée (les polymères polluants les plus répandus étant ceux utilisés dans les bouteilles et les sacs plastiques), il est nécessaire d’adopter une approche équilibrée pour prendre à bras le corps l’ensemble du problème.


Regarder au-delà des emballages

Près de 34% de la résine plastique termine dans des emballages, le reste étant utilisé pour d’autres applications, comme dans la construction, les transports, les produits électroniques, les produits de consommation, les textiles et les meubles. De plus, on considère souvent que les déchets plastiques ne provenant pas des emballages sont plus susceptibles de terminer leur vie sous forme de microplastiques dans les océans en raison du rôle de « vecteurs de pollution » des systèmes de canalisation et des égouts. Depuis 2015, on estime que les articles vestimentaires sont l’un des principaux responsables des déchets océaniques en raison des produits synthétiques (polyester, polyamide et acrylique) utilisés dans les fibres textiles.

A l’image des microfibres transportées dans les océans par le nettoyage des vêtements en matières synthétiques, la poussière et les débris, liés essentiellement aux pneumatiques des voitures, proviennent des zones urbaines via les systèmes de canalisation et les rivières. On estime que les textiles synthétiques et les pneumatiques sont responsables à hauteur de 63% des microplastiques dans les océans. Il est donc nécessaire d’encourager une utilisation responsable des plastiques dans tous les secteurs d’activité et toutes les chaînes d'approvisionnement. La pertinence des enjeux liés au plastique en matière d’investissement varie sensiblement d'une entreprise et d'un secteur à l’autre. Autrement dit, il n’existe pas encore de solution unique permettant d’identifier clairement les impacts positifs, les risques/opportunités d'investissement ou les sources de durabilité.


Mesurer l’utilisation responsable du plastique

     1.  Transparence et responsabilisation

Le volume des informations publiées volontairement par les entreprises peut servir d’indicateur de la capacité de résistance aux groupes de consommateurs choisissant de ne plus acheter de produits avec une forte « empreinte plastique ». Le fait de communiquer des informations de manière proactive et de fixer des objectifs précis peut également réduire le risque de subir une législation trop restrictive. Les entreprises ayant les meilleures pratiques présentent ces objectifs de manière visible et les intègrent dans leurs valeurs. Le reporting des entreprises présentant clairement leurs impacts, leurs produits et leurs activités ont plus d’importance que les publications isolées de statistiques.

      2. Recyclage et économie circulaire

Le fait de se concentrer sur les entreprises affichant un pourcentage élevé de matériaux recyclé peut être un catalyseur de changement plus puissant que de simplement encourager la production de produits recyclables, et peut influencer les pratiques des autres acteurs de la chaîne d’approvisionnement en accroissant la demande en matériaux recyclés. Même si cette approche ne peut pas être appliquée de manière systématique, les entreprises menant des recherches précoces sur l’usage des matériaux en seront probablement les principales bénéficiaires. Les catégories de plastiques utilisées finiront par diminuer à mesure que seront développées de nouvelles infrastructures de recyclage, ce qui créera des opportunités pour les entreprises leaders dans ce domaine. Tant que l’offre de polymères recyclés n’aura pas augmenté et qu’elle ne se sera pas stabilisée, les entreprises trop ambitieuses n’atteindront probablement leur objectif d’utilisation de contenu recyclé, et ce en raison de la disponibilité insuffisante des matériaux recyclables.

Les entreprises intégrant dans leur politique les principes de l’économie circulaire ou qui encouragent le développement de tout nouveaux matériaux témoignent des initiatives à long terme prises dans ce domaine. Le fait de tenir compte dès le début des modèles circulaires (comme les initiatives de collecte (take-back), la logistique inversée et la conception modulaire) peut avoir des avantages non-négligeables en raison d’une meilleure efficience, d’une meilleure reconnaissance du secteur et de l’avantage dont bénéficient les entreprises pionnières.

      3. Collaboration

De nombreuses opportunités existent grâce au potentiel d’augmentation de la demande future en installations de recyclage, aux nouvelles solutions logistiques liées à l’économie circulaire, aux systèmes de consigne, et de nouveaux matériaux qui seront nécessaires pour remplacer le plastique à usage unique. Dans la mesure où nombre de ces initiatives concernent des secteurs divers et variés, les entreprises lançant ou participant à ce type de projets collaboratifs devraient tirer leur épingle du jeu, en particulier celles ayant un positionnement vertical dans les chaînes de valeur et investissant dans des technologies et des infrastructures recyclables. Quant à celles travaillant avec les autorités pour influencer le comportement des consommateurs, elles devraient profiter d’une amélioration de leur image auprès du public et du soutien de leur gouvernement. En effet, les programmes visant à améliorer les taux de réutilisation permettent également d’augmenter la disponibilité des matériaux recyclés.

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